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” Le Joola ” a quitté le port de Ziguinchor jeudi 26 septembre 2002 à 13h30 par temps calme pour effectuer sa troisième rotation depuis sa réparation. Avec officiellement 809 passagers à bord en possession d’un billet plus les 52 militaires membres de l’équipage.
Après 3h de descente du fleuve Casamance, le bateau a fait escale à Carabane où, toujours officiellement, 185 passagers et des marchandises ont été embarqués.
Le bateau s’inclinait fortement à tribord, mais à chaque escale à Carabane ” Le Joola ” est bondé de passagers qui s’ammassent aux bastinguages pour observer le pittoresque spectacle de l’embarquement, qui se fait par pirogues car il n’y avait pas de quai sur l’île.
Alors que ” Le Joola ” était prévu pour transporter 580 personnes, à 18h après l’escale de Carabane il y avait officiellement suivant la vente des billets 1.046 personnes à bord.
Plus les passagers montés sans billets et les nombreux enfants de moins de 5 ans pour qui aucun titre de transport n’est délivré …
Beaucoup de commerçants casamançais, mais aussi des touristes occidentaux, des étudiants se rendant à Dakar pour la rentrée scolaire, 32 enfants de 10 à 15 ans des écoles de football de Ziguinchor qui allaient à Fatick pour participer à un tournoi.
Pendant l’escale de Carabane le ciel s’assombrit et une forte pluie a commencé à tomber. Quand ” Le Joola ” a quitté l’île la visibilité était quasiment nulle, le bateau à vite disparu dans le brouillard en direction de l’océan.
A 18h45 l’équipage a envoyé un message au centre de coordination des opérations de la Marine à Dakar, pour indiquer que le navire était sorti du fleuve Casamance et qu’il poursuivait normalement sa traversée dans l’océan. Le temps était calme mais très pluvieux.
Le dernier appel a été donné à 22h pour signaler que tout allait bien à bord.
Un peu avant 23h ” Le Joola ” naviguait à 40 km des côtes de la Gambie à environ 170 km au sud de Dakar dans une mer houleuse avec des coups de vents à 50 Km/h et sous une forte pluie. Comme à chacun de ses voyages au restaurant l’ambiance était à la fête et l’orchestre faisait danser les passagers.
Tout s’est passé très vite, des bourrasques de vent ont accentué l’inclinaison du ferry, pour s’abriter du vent et de la pluie beaucoup de passagers se sont précipités en masse du côté bâbord ce qui a brusquement accentué le déséquilibre du navire, tout le monde a glissé vers le même côté en tombant les uns sur les autres, l’inclinaison du bateau étant trop forte il s’est renversé sur le côté et l’eau s’est engouffrée par les hublots, ” Le Joola ” a chaviré brutalement en moins de cinq minutes …
Les passagers sur le pont se sont jetés à l’eau. Ceux restés à l’intérieur, surpris ou saisis dans leur sommeil, n’ont pas eu le temps de s’équiper de gilets de sauvetage. Dans l’obscurité seulement quelques personnes ont pu s’extraire du bateau en brisant les hublots.
Deux Français, Patrice Auvray et son amie Corinne, ont réussi à sortir du bateau, mais Corinne affaiblie par le paludisme a sombré après environ trente minutes de nage. Beaucoup d’autres passagers se sont noyés, ce n’était pas la tempête mais la mer était agitée par des creux de deux mètres et les bateaux de sauvetage ne se sont pas ouvert automatiquement car ils étaient sanglés …
Un seul radeau de sauvetage a pu être ouvert recueillant 25 rescapés.
22 autres passagers ont pu grimper sur la coque du ” Joola ” retourné. Parmi eux le Français Patrice Auvray et Mariama Diouf la seule femme rescapée du naufrage.
Ils ont attendu toute la nuit jusqu’à 7h du matin avant d’être secourus par des pêcheurs en pirogues …

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